Bitman: chips de Inteligencia Artificial en el mundo cripto

A medida que el auge de las criptomonedas va avanzando, una sola compañía en el distrito Haidian de Beijing ha estado vendiendo los chips que generan hasta el 80 por ciento de las criptomonedas del mundo. "Nos sentimos afortunados", dice Jihan Wu, co-director ejecutivo de Bitmain Technologies Ltd., que era más o menos desconocido hace dos años y, según Wu, registró ingresos de $ 3.5 mil millones en 2017.

El año pasado, el gobierno tomó medidas enérgicas contra el comercio de criptomonedas y prohibió las ICO. Este año se enviaron señales de que podría restringir seriamente la minería. Aunque Bitmain ha tenido éxito mucho más allá de las expectativas de Wu, ya está planeando el próximo acto de la compañía: inteligencia artificial.

Los chips IA son un paso natural para su compañía privada, extremadamente secreta. "La inteligencia artificial requiere muchos cálculos", dice Wu. Eso lo hace como la minería de Bitcoin, que se realiza mediante un chip personalizado conocido como un circuito integrado específico de la aplicación, o ASIC.

Con el lanzamiento de estos chips, Bitmain se ha convertido silenciosamente en una potencia global. Un informe de febrero de Bernstein Research estima que la compañía podría estar generando ganancias de más de $ 3 mil millones de dólares por año, casi lo mismo que su rival, Nvidia Corp.

En octubre, Bitmain comenzó a vender prototipos tempranos de su Sophon BM1680. El chip ASIC, que se vende como parte de una tarjeta aceleradora de $ 600 dólares que se adjunta a una computadora, está diseñado expresamente para acelerar el aprendizaje automático. Aunque no hace todo lo que hacen las tarjetas gráficas de alta gama fabricadas por empresas como Nvidia y Advanced Micro Devices Inc., es más potente para algunos tipos de aprendizaje profundo y mucho más económico. Wu estima que hasta un 40 por ciento de los ingresos de Bitmain provendrán de los chips de IA dentro de cinco años.

El gran chip de inteligencia artificial de Bitmain, salió cinco meses atrás del principal diseño de Google, la Unidad de procesamiento Tensor. Los chips de Google están disponibles solo para los clientes de sus servicios en la nube, que están prohibidos en China. Eso le da a Wu una posición fuerte en su país.

En 2011, Wu se topó con el mundo cripto mientras trabajaba como analista de inversiones en Pekín. Rápidamente se obsesionó, devorando todo lo que pudo sobre cripto e historia monetaria. Tradujo al chino el famoso white paper de Bitcoin, originalmente escrito en inglés por el autor seudónimo Satoshi Nakamoto, y se convirtió en un elemento fijo en los foros de criptomonedas en línea.

En 2013, se reunió con el empresario Micree Zhan. Zhan, un diseñador de chips por formación, quien los había lanzado años antes en una inversión en su startup, que se centraba en decodificadores de televisión. Pasaron dos horas discutiendo los pormenores de Bitcoin, y Wu propuso comenzar una empresa de chips. Zhan, cuya puesta en marcha había estado luchando, escuchó atentamente. Vendieron su primer chip más tarde ese año.

A fines de 2013, cuando el precio de Bitcoin llegó a los $ 1,000 dólares por primera vez -resultó $ 19,000 dólares el año pasado antes de caer de nuevo en el rango de $ 8,000-dólares, los mineros comenzaron a experimentar con los ASIC, incluida la oferta de Bitmain. Los chips, que tenían los algoritmos necesarios codificados eran más rápidos y usaban menos electricidad que las GPU.

Bitmain está construyendo nuevos chips de procesamiento de minado en los EE. UU. Y centrando sus esfuerzos en China en el desarrollo de chips. Con IA apunta a una industria que, a diferencia de Bitcoin, tiene el respaldo total de Beijing. En julio pasado, el gobierno central anunció planes para transformar a China en el principal jugador de inteligencia artificial para 2030, invirtiendo en investigación y apoyando negocios relacionados. Si ese apoyo se materializa, la posición incierta de Bitmain y cualquier temor a una represión reguladora será un recuerdo lejano.

Fuente: Bloomberg

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